La estrella Betelgeuse tuvo una explosión masiva sin precedentes

Betelgeuse llamó la atención por primera vez a fines de 2019 cuando la estrella roja con forma de gema en la parte superior del hombro derecho de Orión experimentó un oscurecimiento inesperado. La supergigante continúa oscureciéndose en 2020.

Algunos científicos especularon que la estrella explotaría como una supernova y trataron de determinar qué le sucedió.

Ahora, los astrónomos han analizado datos del Telescopio Espacial Hubble y otros observatorios y creen que la estrella experimentó una eyección de masa superficial titánica, perdiendo una porción significativa de su superficie visible.

«Nunca antes habíamos visto una eyección de masa masiva en la superficie de una estrella. Está sucediendo algo que no entendemos completamente», dice Andrea Dupree, astrofísica del Centro de Astrofísica | Harvard & Smithsonian Cambridge, Massachusetts, en un comunicado.

«Este es un fenómeno completamente nuevo. Con el Hubble podemos observar directamente los detalles de la superficie. Estamos viendo la evolución de las galaxias en tiempo real».

Nuestro Sol experimenta regularmente eyecciones de masa coronal, en las que la estrella expulsa porciones de su atmósfera exterior, conocidas como corona. Si este clima espacial golpea la Tierra, afectará las redes eléctricas y las comunicaciones basadas en satélites.

Pero la eyección de masa superficial experimentada por Betelgeuse fue liberada 400 mil millones de veces más masa que la masa coronal del Sol.

Vida de una estrella

La observación de Betelgeuse y su comportamiento inusual permitió a los astrónomos ver lo que sucede al final de la vida de una estrella.

Cuando Betelgeuse quemó combustible en su núcleo, se hinchó masivamente y se convirtió en una supergigante roja. La estrella masiva tiene 1.600 millones de kilómetros (1.000 millones de millas) de diámetro.

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Eventualmente, la estrella explotará en una supernova, que será brevemente visible en la Tierra durante el día. Mientras tanto, la estrella experimenta una ira ardiente.

La cantidad de masa que las estrellas pierden más adelante en sus vidas cuando se queman a través de la fusión nuclear puede afectar su supervivencia. Pero según los astrónomos, incluso perder una cantidad significativa de masa superficial no es una señal de que Betelgeuse esté lista para explotar.

Astrónomos como Dupree estudiaron cómo se comportó la estrella antes, durante y después de la explosión. Tratando de entender lo que pasó.

Los científicos creen que un penacho convectivo de 1 millón de millas (1,6 millones de kilómetros) de largo se originó en el interior de la estrella. El penacho creó choques y pulsos que desencadenaron la explosión, desprendiendo parte de la capa exterior de la estrella llamada fotosfera.

Un fragmento del halo de Betelgeuse que pesa varias veces el peso de la Luna fue liberado al espacio. A medida que la masa se enfriaba, formó una gran nube de polvo que bloqueó la luz de la estrella vista a través de telescopios en la Tierra.

Betelgeuse es una de las estrellas más brillantes en el cielo nocturno de la Tierra, por lo que vale la pena señalar su atenuación, que dura unos meses. Los observatorios y los telescopios de patio son similares.

Recuperándose de la explosión

Los astrónomos han medido el ritmo de Betelgeuse durante 200 años. La pulsación de esta estrella es un ciclo tenue y brillante que se repite cada 400 días. El pulso se ha detenido por ahora, un testimonio de cuán importante fue la explosión.

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Dupree cree que las células convectivas del interior de la estrella todavía están reverberando por la explosión, y lo compara con el chapoteo de la tina de una lavadora desequilibrada.

Datos del telescopio La lenta recuperación de Betelgeuse muestra que la capa exterior de la estrella ha vuelto a la normalidad, pero su superficie permanece elástica mientras se reconstruye el halo.

Una guía para principiantes sobre la observación de estrellas (CNN subrayado)

«Betelgeuse está haciendo cosas muy inusuales en este momento», dijo Dupree. «El interior es una especie de salto».

Los astrónomos nunca antes habían visto una estrella perder su superficie visible, lo que sugiere que las eyecciones de masa superficial y las eyecciones de masa coronal pueden ser dos cosas diferentes.

Los investigadores tendrán más oportunidades de seguimiento para monitorear la masa expulsada de la estrella utilizando el Telescopio Espacial James Webb, que puede revelar pistas adicionales a través de la luz infrarroja invisible.

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